Speciaal voor iedereen die de spookbezienswaardigheden van afgelopen week net iets te stil vind, maar toch liever de onoverzichtelijke drukte van een miljoenenstad mijdt, hebben we de leukste kleine steden van Europa op een rijtje gezien. Deze vijftien steden bieden de sfeer en bezienswaardigheden van een ‘volwaardige’ stad, maar hebben geen van allen meer dan 100.000 inwoners.

1. Pula, Kroatië

Het 3.000 jaar oude Pula is de belangrijkste (en met 62.000 inwoners de grootste) toeristische stad op het schiereiland Istrië. Pula biedt een mix van Romeinse geschiedenis, Venetiaanse sfeer en Kroatische gastvrijheid.


Pula, met het duidelijk herkenbare amfitheater, via Mario Fajt

2. Lecce, Italië

Lecce, een stad met 92.000 inwoners in de hak van de laars van Italië, wordt ook wel Het Florence van het Zuiden genoemd, vanwege de overvloed aan barokke architectuur. De vele buitenlandse toeristen ontbreken er echter, waardoor Lecce een unieke sfeer uitademt.


Moderne winkels in oude panden, via Michel Guilly

3. Luzern, Zwitserland

Ingesloten tussen het Vierwoudstrekenmeer en de Alpen, behoort het Zwitserse Luzern (76.000 inwoners) ongetwijfeld tot de steden met de beste ligging ter wereld. In de oude binnenstad, langs de rivier Reuss, vind je nog vele houten huizen die kenmerkend zijn voor de streek.


De oude stadskern aan de Reuss, via Patrick Nouhailler

4. Leuven, België

De Vlaams-Brabantse stad Leuven telt ongeveer 97.000 inwoners, maar een groot aantal hiervan is student. De universiteitsstad, die ook wel Belgische bierhoofdstad genoemd wordt, biedt dan ook een unieke combinatie van een rijke historie (het was ooit de belangrijkste stad van België) en een bruisende, jonge sfeer.


Naar een terrasje hoef je in Leuven nooit lang te zoeken, via Koen Schepers

5. Ceský Krumlov, Tsjechië

De oude binnenstad en het kasteel in het kleine stadje Ceský Krumlov trekken jaarlijks vele duizenden toeristen. Ook UNESCO zag de waarde van de Zuid-Boheemse stadskern en plaatste het op de lijst met Werelderfgoederen, tot vreugde van de 14.000 inwoners.


Ceský Krumlov, gezien vanuit de plaatselijke burcht, via Party Lin

6. Bath, Engeland

De geschiedenis van het Engelse Bath gaat terug tot de tijd van de Romeinen, wat nog op veel plekken in de stad duidelijk te zien is. En als het je niet direct opvalt, zijn er 80.000 reisgidsen die er maar al te graag over vertellen, want de inwoners van Bath zijn erg trots op hun eeuwenoude stad.


Gezellige drukte bij Bath Abbey, via Brad Ackerman

7. Toledo, Spanje

Toledo is de hoofdstad van de gelijknamige provincie in centraal-Spanje en heeft ongeveer 83.000 inwoners. De Puerta del Sol, het Romeinse Circus, Puerta de Bisagra en het Zocodoverplein zijn slechts enkele van de vele bezienswaardigheden, die je tijdens een stedentrip naar Toledo kunt bezoeken. Liefst onder het genot van een Bomba Toledana, de plaatselijke tapasspecialiteit.


De Alcazar van Toledo kijkt over de stad uit, via CameliaTWU

8. Lucca, Italië

Pisa en Florence mogen dan wel de meest toeristische steden in Toscane zijn, maar Lucca, dat precies tussen beide steden in ligt, mag er ook wezen! Mede dankzij de beroemde middeleeuwse stadsmuur is toerisme een belangrijke bron van inkomsten voor de 86.000 inwoners, maar ook op de diverse festivals in Lucca komen veel mensen af.


Piazza dell’Anfiteatro is het hart van Lucca, via Luis G. Cabello

9. Colmar, Frankrijk

In de Elzas, niet ver van de Duitse grens, ligt het 66.000 inwoners tellende Colmar. Het stadje ligt aan de rivier de Lauch en doet qua straatbeeld erg denken aan het vlakbij gelegen Straatsburg. Toch heeft de geboortestad van onder meer Frédéric-Auguste Bartholdi (de ontwerper van het Vrijheidsbeeld) haar eigen, unieke charme en identiteit.


Het centrum van Colmar, via Stefan Schuur

10. Visby, Zweden

Visby is, met 23.000 inwoners, de grootste stad op het Zweedse eiland Gotland, dat in de Oostzee ligt. In de voormalige hanzestad wandel je door het best bewaarde middeleeuwse stadscentrum van Scandinavië, terwijl je geniet van de prachtige Gotlandse natuur.


Een winkelstraat in Visby, met de oude stadsmuur op de achtergrond, via Skype Nomad

11. Cochem, Duitsland

Voor een stadje met slechts 5.000 inwoners geniet het Duitse Cochem grote bekendheid. Dat is op zich niet zo gek, want het romantische stadscentrum, de idyllische ligging aan de Moezel en het uitzicht van bergslot Reichsburg trekken jaarlijks duizenden enthousiaste toeristen.


Het marktplein in Cochem, via Onnola

12. Tromsø, Noorwegen

Tromsø is één van de meest noordelijk gelegen steden ter wereld. De 64.000 inwoners van de havenstad zitten vrijwel de gehele winter in het donker, maar in de zomer gaat het licht bijna niet uit. Dat is dan ook de perfecte tijd om de berg Storsteinen te beklimmen (dit kan ook per kabelbaan), voor een geweldig uitzicht over het Noorse landschap.


Tromsø vanaf de Storsteinen, via Jason

13. Salisbury, Engeland

De county Wiltshire, in het zuid-westen van Engeland, is voornamelijk bekend vanwege Stonehenge. Op ongeveer 20 kilometer van de wereldberoemde stenenformatie ligt de 800 jaar oude stad Salisbury (40.000 inwoners). Mede dankzij de prachtige ligging, op een plek waar vijf rivieren in een vallei samenkomen, is het de mooiste stad in de wijde omtrek.


De imposante Salisbury Cathedral, via Andrew Griffith

14. Leeuwarden, Nederland

Veel Hollanders zien Friesland als een stukje buitenland, maar met de grachten, bruggetjes en oude steegjes doet Leeuwarden stiekem een beetje aan Amsterdam of Utrecht denken. Met 95.000 inwoners is de Friese hoofdstad een stuk kleiner, maar daardoor misschien ook nét iets gezelliger.


Veel fietsen langs het water in Leeuwarden, via Sint Smeding

15. Helsingborg, Zweden

De bijna 1000 jaar oude stad Helsingborg heeft 97.000 inwoners, maar ligt aan de rand van een gebied met ruim één miljoen inwoners. Onder meer Malmö, Lund en de Deense hoofdstad Kopenhagen liggen binnen een straal van 60 kilometer. Hiermee wordt dit gebied ook wel gezien als het ‘bruisende middelpunt van Scandinavië’.


Het stadscentrum aan de Sont, via Jeff Huffman